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mercredi 29 juin 2011

Faut-il revoir la classification des galaxies elliptiques ?

Les galaxies sont généralement classées en trois grands types. D’après les astronomes du projet Atlas3D, la séparation entre galaxies elliptiques et spirales n’est parfois pas aussi tranchée qu’on ne le croyait. Il faudra probablement revoir la théorie de l’évolution des galaxies.
Voilà moins d’un siècle que l’on est sûr que des objets comme la galaxie d’Andromède ou M 87 sont bien des concentrations d’étoiles similaires à la Voie lactée, mais n’en faisant pas partie. Confirmant les intuitions de Thomas Wright et Emmanuel Kant, cette découverte a été faite par Edwin Hubble au début des années 1920. Plus tard, l’astronome et cosmologiste donna même une classification des galaxies, censée représenter un schéma évolutif. La séquence de Hubble n’est plus considérée comme telle aujourd’hui mais on continue à présenter la classification morphologique des galaxies qu’elle constitue.

Elle comporte trois grands types. Il y a les spirales, contenant d’importantes quantités de gaz et de poussières, avec un disque où l’on trouve de jeunes étoiles et un bulbe plus ou moins important contenant des vielles étoiles. Viennent ensuite les elliptiques, principalement constituées de vieilles étoiles et pauvres en gaz et poussières, qui ont une structure sphéroïdale. Et enfin les irrégulières, de plus petite taille et riches en jeunes étoiles.


Le projet multiplateforme francophone sur la cosmologie contemporaine. © Groupe ECP, www.dubigbangauvivant.com/YouTube


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Par Laurent Sacco, Futura-Sciences

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